诺贝尔科学奖|“科学突破奖”引发科学界骚动

时间:2019-10-21 来源:数学故事 点击:

  近日,颇受瞩目的“科学突破奖”(BreakthroughPrize)在美国旧金山颁发了其首届数学奖。来自欧美的5位杰出数学家获奖,并各自获得高达300万美元的奖金。这是目前全世界在科学领域里的最高额奖金,超出120万美元的诺贝尔奖两倍有余。

澳籍华裔数学家陶哲轩。

  获奖者颇感意外

  鉴于诺贝尔奖中并没有数学奖一项,澳大利亚的《澳洲人报》在祝贺这5位获奖者的同时,也对诺贝尔奖进行了嘲讽:“他们的学科支撑着其他所有学科,但他们却被排除在科学界的最高奖赏之外—现在5位数学家完成了复仇,获得的奖励让诺贝尔奖看上去像野餐比赛的奖金。”

  获此殊荣的5位数学家均在该学科的不同前沿领域里取得过杰出成就,其中包括:任职于美国石溪大学和伦敦帝国理工学院56岁的西蒙·唐纳森、任职于法国的高等科学研究所49岁的马克西姆·孔采维奇、36岁的哈佛大学数学系教授雅各布·卢里、在普林斯顿高等研究院工作的52岁的理查·泰勒以及38岁的澳籍华裔天才数学家、美国加利福尼亚大学洛杉矶分校教授陶哲轩。

  同其他各种科学奖项相比,此次获奖者的年纪之轻,超出了大众的普遍预期,连5位获奖者自己也颇感意外。年纪最轻的获奖者卢里回忆道:“当他们直接给了我这个奖时,我惊呆了。”陶哲轩和泰勒也经历了相似的震惊。唐纳森也说自己刚刚接到通知时完全吓了一跳:“我甚至还没来得及去想要用这笔奖金来做什么。”而孔采维奇则直言:“说实话,我很有些惭愧。”

  据悉,此次的颁奖典礼将于今年11月9日至10日在美国加利福尼亚州的硅谷举办,届时5位获奖者将被颁发奖金和奖杯。

  对于如此大手笔地奖励科学家的行为,各国媒体在啧啧称赞的同时,也对获奖者的生平进行了详细报道。英国《卫报》重点介绍了两位英国获奖者:唐纳森和泰勒。而《澳洲人报》和美国的《洛杉矶时报》均刊文,回顾了澳籍华裔数学家陶哲轩的天才经历。

  出生和成长于澳大利亚的陶哲轩,自幼便展现出卓越的数学天分,有“神童”之誉。他7岁进入高中,9岁升入大学,未满13岁便已获得国际数学奥林匹克竞赛金牌,至今仍保持着该竞赛的最年轻获奖者的纪录。之后,他于16岁读完本科,21岁便已在普林斯顿大学拿到博士学位,进入加利福尼亚大学洛杉矶分校任教,24岁便升为该校历史上最年轻的正教授,被同事们誉为“数学界的莫扎特”。

  互联网巨头慷慨出资

  “科学突破奖”由非盈利组织“突破奖基金会”(BreakthroughPrizeFoundation)负责评选和颁发。2012年,俄罗斯亿万富翁、互联网企业家尤里·米尔纳出资创立了“基础物理学奖基金会”,意在表彰世界范围内、在基础物理学领域中做出了卓越贡献的科学家,其奖金数额为300万美元。第二年,米尔纳进而联合了几位深具影响力的硅谷精英,包括马克·扎克伯格、谷歌的创始人之一塞吉·布林和中国著名企业家马云等,共同增设了生命科学奖,意在奖励在探索生命系统、延长人类寿命方面取得变革性进步的人才。

  之后,兴犹未尽的米尔纳又和扎克伯格一起,于2013年12月宣布再度出资增设数学奖,并于2014年开始首次评选。用米尔纳的话说:“数学是科学的基础,是所有科学在写就时所使用的语言。”而扎克伯格在此次评奖后的一项声明中也说道:“在本世纪驱使人类进步和创新的过程中,数学扮演着核心角色。本年度的各位获奖者都在该领域中做出了极大贡献,我们非常高兴能够在此庆祝他们的成就。”

  米尔纳还宣布,今后每年都要在基础物理学、生命科学和数学领域中颁发8个奖项,数学和基础物理学各一个,生命科学6个,奖金均为300万美元。任何人都可以登录该基金会的网站推荐候选人,而此前的获奖者将担任评审员,评选未来的获奖者。

  在谈论设立这3类奖项的初衷时,《纽约时报》认为,米尔纳是为了让科学显得既酷又报酬丰厚,从而可以吸引更多的人、特别是年轻人来从事科学工作。米尔纳对此予以承认,并对媒体说道:“这真的很不平衡。我们必须强调基础科学在当今世界上的重要性。”他认为,这些奖项本身,以及相应的声势浩大的评选过程和颁奖典礼,都是要在大众的眼中,把科学家和数学家提升到像摇滚明星一样的、家喻户晓的地位。”

  或许正是为此,米尔纳把每一届的颁奖典礼都办得如同好莱坞的名流宴会一般。过去两届颁奖典礼的主持人分别是炙手可热的影星摩根·弗里曼和凯文·史派西。参加每届典礼的除了一众科技巨头之外,还包括了许多知名的演艺人士,著名歌手莎拉·布莱曼也曾在首届典礼上献唱。有媒体打趣道:这应该是这些获奖的科学家们参加过的最奢华的颁奖典礼了。

  巨额奖金引发质疑

  这种一边挥金如土、一边在公众面前大肆宣扬的风格,显然与诺贝尔奖所秉承的严谨、肃穆的保守精神大相径庭。也正因如此,该奖项也遭致了一些质疑和批评。获奖者之一的泰勒便表示了谨慎的质疑:“这些奖项的问题在于,他们给人一种印象,就是这些成就都是由极少数人取得的。但这是完全错误的。每个人的成就,都是建立在其他人所取得的成就的基础之上的。”陶哲轩也曾建议米尔纳把该奖项的名额增多、数额减小,认为这样才能更有效地支持数学家:“现在这个奖金的数额,我觉得简直是荒谬。”

  英国《卫报》上也刊登了一些不愿具名的数学家的质疑。有人提出:“我觉得很有趣的是,他们竟然认为能把这样的科学家打造成摇滚明星!99%的人都完全不可能理解他们做的到底是什么,这甚至包括了绝大多数的数学家在内。”

  而另一位数学家则认为这笔奖金的数额确实慷慨,但却用错了对象:“如果你想在数学领域里投入资金,并期望能对之有所改变的话,应当把资金投在发展中国家。用它来给非洲、越南、柬埔寨、印度等国家的学生设立奖学金,那才是这个领域里真正的难关所在。”

  面对这些批评,米尔纳辩称道,他们的目标只是通过重金表彰科学家来提升科学的受欢迎程度。“把钱分成小额投入进更广泛的范围里,这在以前已经被做过了,而且确实也有效。不过,我们的初衷只是提升公共的关注度。”

  孰是孰非,眼下只怕还难以仓促定论。正如获奖者之一的唐纳森所坦言的:“很难讲这一奖项会产生怎样的影响,毕竟它还是新生事物。但是人们的确希望它能提高数学这门学科的声望。”而陶哲轩提出,如果他和其他获奖者能做出经得起时间考验的卓越贡献,“科学突破奖”就能取得成功。毕竟,要获得和诺贝尔奖一样的崇高声望,仅有金钱投入是远远不够的。

  来源:法治周末

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